전문가 “中 당국이 코로나 사망자수 숨기고 있다… 실제 수치는 상상 초월”

도로시 리
2023년 01월 19일 오후 5:18 업데이트: 2023년 01월 19일 오후 11:08

중국 당국이 지난달 7일 ‘제로 코로나’ 정책을 폐기한 이후 약 한 달간 6만 명이 코로나로 사망했다고 14일 공식 발표했다. 이에 대해 전문가들은 중국 공산당이 여전히 중국 내 코로나19 사망자 수를 은폐하고 있으며, 실제 수치는 상상 이상으로 많을 것이라고 분석했다.

현지 주민들과 장례식장 직원들의 진술, 그리고 높은 감염자 수를 보여주는 연구와 공식 발표 수치 등이 실제 사망자 수가 엄청나다는 것을 시사한다.

1월 14일 중국 방역 당국인 국가위생건강위원회(NHC)는 지난달 12월 7일 제로 코로나 정책을 폐지한 후 5주 동안 코로나로 6만 명 가까이 사망했다고 인정했다.

이 수치는 중국 당국이 앞서 발표한 37명보다는 훨씬 많지만, 전문가들은 이 데이터 역시 신뢰할 수 없다고 주장하고 있다.

쑹궈청(宋國城) 대만 국립정치대학 국제연구센터 연구원은 “새로 보고된 사망자 수도 여전히 의심스럽다”고 지적했다. 그는 통계적으로 나와 있는 코로나19 감염률이 사망자 수가 훨씬 더 많음을 시사한다고 했다.

코로나 감염자 폭증

베이징대 국가발전연구원은 최근 전파 특성, 감염 후 증상 등을 분석해 이달 중순까지 중국 인구의 64%, 즉 9억 명이 코로나에 감염된 것으로 추정했다.

코로나 감염자가 중국에서 폭증하고 있는 가운데 국내외 보건 전문가들은 신뢰할 수 있는 코로나 통계가 없는 상황에서 발병 규모를 가늠하기 위해 온라인 설문조사와 ‘일화적 증거(anecdotal evidence)’에 기초한 통계로 눈을 돌리고 있다. 일화적 증거는 특정한 주장을 뒷받침하기 위해 과학적 방법에 따른 증거가 아니라 특정 사례 또는 구체적인 예를 증거로 삼는 것을 일컫는다.

중국 NHC는 지난달 25일부터 일일 감염자 발표를 중단했고, 중단 직전에 발표한 사망자 수는 37명에 불과하다. 그러나 병원이 과부하에 걸리고 화장장 앞에 긴 대기줄이 늘어선 장면들이 온라인에 퍼지면서 중국 당국의 공식 집계에 대한 불신이 커졌다.

지난 3일 베이징의 한 병원 응급실이 환자들로 붐비고 있다. | Jade Gao/AFP via Getty Images

심지어 국지적인 감염자 수도 NHC가 공개한 것보다 훨씬 많은 것으로 나타났다.

허난성 위생건강위원회(위건위) 칸취안청 주임은 9일 기자회견에서 “6일 기준 허난성의 코로나 감염률이 89%”라고 밝혔다. 허난성의 인구는 9940만 명이다. 지방 당국은 지난 12일 인구가 300만 명인 네이멍구의 수도 후허하오터시의 감염률이 74%~81%라고 밝혔다.

지난 달 유출된 NHC 회의록에는 지난달 1~20일 20일간 중국인 2억5천만 명이 코로나에 감염됐다고 기록돼 있다.

쑹궈청 연구원은 감염률이 약 70%에 달하고 노인 인구가 많은 상황에서 사망률 1%를 기준으로 산출해도 사망자 수는 중국 당국이 발표한 6만 명보다 훨씬 많아야 한다며 은폐 의혹을 제기했다.

“다양한 출처와 온라인 보도에서 얻은 정보는 중국 공산당이 공개한 (코로나) 수치와 뚜렷한 대조를 이루고 있다. 이는 중국 공산당이 (실제 감염 규모를) 은폐하고 있고, 여전히 데이터를 조작하고 있음을 보여준다.”

스탠퍼드 후버연구소 선임연구원이자 트럼프 행정부 시절 코로나19 자문위원이었던 스콧 아틀라스(Scott Atlas) 박사도 비슷한 견해를 내놓았다.

그는 에포크타임스 자매매체 NTD와의 인터뷰에서 “우리는 중국에서 나오는 숫자를 믿을 수 없다”면서 “애초부터 말이 안 됐다”고 했다.

아틀라스는 중국 당국이 여전히 코로나 실태를 은폐하고 사망자 수를 조작했을 가능성이 크다면서 “투명하지 않을 때 무슨 일이 일어나고 있는지 파악하는 것은 매우 어렵다”고 했다.

지난달 22일 중국 남서부 충칭의 한 화장장에 운구차들이 줄 지어 서 있다. | Noel Celis / AFP via Getty Images

사망자 수 은폐

중국 당국은 2019년 말 코로나19가 우한에서 처음 발생했을 때부터 코로나 관련 정보를 은폐하고 내부 고발자를 억압함으로써 팬데믹 상황으로 발전하게 했다.

이제 3년간의 가혹한 봉쇄로 중국인들의 면역 체계가 약해진 상황에서 바이러스가 들불처럼 번지고 있다. 화장장 직원, 일선 의료진 및 방역요원, 그리고 현지 주민들로부터 얻은 정보는 당국의 공식 발표 수치와 엄청난 격차를 보이고 있다.

“실제 사망자는 1000만 명에 이를 것”

상하이의 바오싱(寶興) 장례식장의 한 직원은 2022년 12월 에포크타임스에 방역 규제가 풀리기 전에는 매일 처리하는 시신이 90구 이하였는데 지금은 매일 400~500구를 처리하고 있다고 말했다.

인근 도시 쑤저우(蘇州)의 또 다른 한 주민은 쑤저우 장례식장의 혼잡한 상태가 이 도시에서 가장 붐비는 쇼핑 거리와 비슷하다고 했다.

이름을 밝히지 않은 이 여성은 에포크타임스에 “정말 비참한 광경이었다”며 지난 6일, 이틀 전에 코로나로 숨진 어머니의 시신을 화장하기 위해 화장장에 갔을 때 운구차 행렬이 길게 늘어선 상황을 전했다. 그녀는 같은 날 코로나로 친척 두 명을 잃었다고 덧붙였다.

지난달 20일 베이징의 한 화장장에서 한 여성이 망자의 사진을 들고 있다. | Noel Celis/AFP via Getty Images

전 미 육군 바이러스 연구소 연구원 숀 린(林曉旭·Sean Lin) 박사는 중국의 화장장이 24시간 풀가동되고 있는 점에 근거해 지난 한 달 동안 약 600만 구의 시신이 소각됐을 것으로 추정했다. 그러나 이 수치는 화장장을 이용하지 못해 매장한 경우는 포함되지 않아 전체 사망자 수의 절반에 불과할 가능성이 크다. 숀 린 박사는 “코로나19와 관련이 없는 사망자를 빼면 실제 사망자는 1000만 명에 이를 것”이라고 했다.

그는 에포크타임스와의 인터뷰에서 “정부는 확실히 완전히 거짓말을 하고 있다”며 “나의 대략적인 추정치가 정부의 거짓 수치보다는 훨씬 높지만, 실제 상황보다는 훨씬 낮을 것”이라고 했다.

농촌 지역이 더 심각 

농촌 지역은 대도시에 비해 의료 자원이 열악해 상황이 훨씬 심각한 것으로 보인다.

인구가 1만4000명밖에 안 되는 중국 광둥성 광저우시 츠사촌(赤沙村)의 한 주민은 16일 에포크타임스에 “(우리 마을에) 바이러스에 감염된 사람이 너무 많다. 노인 12명이 죽었다”며 70세 이상, 특히 기저질환을 가진 노인이 많이 사망하고 있다고 말했다.

보복이 두려워 이름은 숨기고 양씨라고만 밝힌 한 여성은 2022년 12월부터 시작된 폭발적인 코로나 확산으로 산시(陝西)성 마을의 의료 자원이 고갈됐다고 전했다.

그는 “마을 의사들은 처음에는 양성 반응을 보인 환자의 집을 찾아가 주사를 놓아 주었지만 곧 약이 떨어졌다. 그래서 많은 노인이 살아남지 못하고 세상을 떠났다”고 했다.

하지만 집에서 죽는 사람은 코로나19 사망자 집계에 포함되지 않는다. NHC는 지난달 8일부터 이달 12일까지 전국 의료 기관이 집계한 병원 내 코로나 관련 사망자가 5만9938명이라고 밝혔다. 여기에는 자택 등지에서 사망한 사례는 포함되지 않았다. 공식 코로나 관련 사망자 수가 크게 축소됐다는 지적이 나오는 이유다.

지난 7일 중국 동부 산둥성 타이안의 한 시골 지역의 노인들이 집 앞에 앉아 있는 모습. | Noel Celis/AFP via Getty Images

세계보건기구(WHO)는 중국 당국이 코로나19 병원치료에 관한 통계를 공개한 데 대해 환영의 뜻을 밝히면서 좀 더 구체적인 데이터와 정보를 요청했다. 중국 당국은 사망자에 대한 정의를 ‘코로나19에 감염된 후 호흡부전으로 사망한 경우’로 제한해 국제적으로 비난을 받고 있다.  WHO는 이 기준이 “코로나와 관련된 실제 사망자 수를 매우 과소평가할 것”이라고 지적했다.

중국 공산당이 의사와 장례식장 직원들에게 코로나 사망자 수를 은폐하도록 압력을 가하고 있다는 증언도 나오고 있다. 2022년 12월 안후이성의 한 장례식장 책임자는 사망증명서에 명시하는 사망 원인을 코로나19 폐렴 대신 폐감염 등으로 기재하라는 지시를 받았다고 밝혔다.

외부 전문가들은 중국공산당 정권의 코로나 은폐 상황이 2019년 말 코로나19가 우한에서 처음 발생했을 때와 비슷하다며 세계 보건에 새로운 위험을 초래한다고 우려하고 있다.

쑹궈청 연구원에 따르면, 신뢰할 수 있는 데이터가 없으면 국제 보건 전문가들이 수학적 모델을 구축하고, 전염률과 사망률을 평가하고, 새로운 변종 발생 여부를 판단할 수 없을 뿐만 아니라 백신 개발도 할 수 없다.

그는 “중국 공산당의 이러한 관행은 기본적으로 전 세계 공중 보건에 혼란을 일으킬 것”이라고 했다.

지난달 29일 로마 피우미치노 국제공항에서 방호복을 입은 방역요원들이 코로나19 바이러스 검사를 받고 입국장을 빠져나가는 중국인 여행객들을 돕고 있다. | Filippo Monteforte/AFP via Getty Images

“중국공산당은 위험… 국경 폐쇄해야”

신뢰할 수 있는 데이터가 부족하다는 사실은 중국에 더 치명적인 변종이 출현할 수 있다는 우려를 불러일으켰다. 미국을 포함한 12여 개국은 중국발 입국자의 코로나19 음성확인서 제출을 요구하고 있다.

미국 보수성향의 동아시아 전문가인 고든 창은 중국 공산당이 또다시 코로나19 사태의 실제 규모를 은폐하고 있는 만큼 모든 국가가 국경을 폐쇄해야 한다고 제안했다.

“중국은 우리가 다루기에는 너무 위험하다. 코로나 문제든 다른 문제든 마찬가지다. 중국이 공산당에 의해 통치되는 한 우리는 중국과 관계를 맺을 수 없다. 공산당은 본질적으로 악하기 때문이다. 그 위험으로부터 우리 스스로를 방어해야 한다.”